República Dominicana

¿Qué es el cianuro y por qué se utiliza en la minería?

12/01/2015

Aunque nos cueste creerlo, el cianuro es un elemento que está presente en nuestro día a día y que consumimos en cantidades muy pequeñas con frecuencia.

Aunque nos cueste creerlo, el cianuro es un elemento que está presente en nuestro día a día y que consumimos en cantidades muy pequeñas con frecuencia. El cianuro es una sustancia química natural que se encuentra en bajas concentraciones en toda la naturaleza incluso en más de mil frutas, nueces, plantas e insectos. Una yuca, semillas de manzana, almendras, habichuelas verdes... Todas estas frutas y vegetales con las que nos alimentamos poseen pequeñas cantidades de cianuro. De hecho, la mayor fuente de exposición para personas y animales silvestres proviene de comer alimentos de plantas y cultivos que contienen cianuro.

Esto no quiere decir que el cianuro sea un componente que no hace daño a la salud. Al contrario, es un elemento tóxico que puede llegar a ser letal si es consumido en grandes cantidades.

A nivel químico, el cianuro es el término general para los productos químicos que contienen un grupo ciano (triple enlace carbono y nitrógeno con la fórmula química CN) que ocurren naturalmente.

El cianuro como elemento es un producto químico industrial muy útil; utilizado por numerosas industrias que consumen más de un millón de toneladas cada año en procesamiento de metales, la producción de productos químicos orgánicos y plásticos, aplicaciones fotográficas, así como en la minería.

El cianuro ha sido utilizado por la industria minera para separar las partículas de oro y plata por más de 120 años, representando menos del 20% de la demanda global de cianuro industrial. Con una gestión adecuada, el cianuro puede ser utilizado con seguridad y sin perjudicar el medio ambiente a pesar de su toxicidad.

El proceso utilizado para extraer oro usando cianuro se desarrolló en Escocia en 1887, y fue utilizado por primera vez en la minería a gran escala comercial por la Nueva Zelanda Corona Mines Company en Karangahake en 1889. El proceso de lixiviación con cianuro es una alternativa mucho más segura a la extracción con mercurio líquido que anteriormente era el principal método de separación de oro del mineral.

La concentración de cianuro utilizado en este proceso se encuentra normalmente en el intervalo de 0.01% y 0.05% cianuro de sodio (100 a 500 partes por millón). Como parte de nuestras mejores prácticas, en Barrick Pueblo Viejo utilizamos la mínima cantidad de cianuro requerida, el cual es manejado bajo los más altos estándares de seguridad.

El cianuro es tóxico en grandes dosis y está estrictamente regulado. El cianuro en grandes cantidades impide que el cuerpo pueda aprovechar el oxígeno, causando una asfixia que puede ser mortal para los seres humanos y animales sin un rápido tratamiento de primeros auxilios. Sin embargo, las personas y animales pueden desintoxicarse rápidamente si consumen cantidades no letales de cianuro sin efectos negativos. De hecho, todos nosotros excretamos pequeñas dosis de cianuro de manera natural al orinar pues consumimos frutas y alimentos que contienen cianuro.

De hecho, a pesar de su alta toxicidad, no se han registrado muertes humanas accidentales debido a la intoxicación por cianuro en la industria minera en los últimos 100 años, lo que indica que el riesgo ha sido controlado efectivamente. Una de esas mejoras ha sido la adopción del Código Internacional de Manejo del Cianuro, del cual somos signatarios en Barrick Pueblo Viejo, el cual fue desarrollado después de varios derrames de cianuro, en particular, el derrame de Baia Mare en Rumania en el año 2000, en el que una rotura de presa derramó cianuro en las aguas cercanas provocando contaminación y daño económico, sin llegar a causar la muerte de ningún ser humano. En tales derrames accidentales que han ocurrido en otros países, el cianuro se destruye rápidamente a través de procesos naturales, como la evaporación y la vida acuática ha sido capaz de recuperarse en cuestión de meses.*

Ya te dimos un buena pista al iniciar este post, pero ¿te atreverías a identificar cuáles de estos alimentos contienen cianuro?

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*En Barrick Pueblo Viejo no es posible un derrame de cianuro ya que solo lo utilizamos sólido.